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Milky Way
La región alrededor del centro de nuestra Vía Láctea brilla coloridamente en esta nueva versión de una imagen tomada por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA.

100 millones de planetas en nuestra galaxia podrían albergar vida compleja

El uno por ciento de todos los exoplanetas pueden ser adecuados para organismos complejos, según una nueva estimación basada en datos y no en conjeturas.

El número de planetas en los que podría existir vida compleja en la Vía Láctea podría llegar a los 100 millones, según un estudio publicado por Louis Irwin de la Universidad de Texas en El Paso y colegas de la revista Challenges.

El grupo de investigadores -que también incluye a Alberto Fairén de la Universidad de Cornell, Abel Méndez del Laboratorio de Hábitat Planetario de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo- han hecho el primer cálculo cuantitativo del número de mundos en nuestra galaxia que podrían albergar vida por encima del nivel microbiano, basado en datos objetivos. Primero estudiamos la creciente lista de más de 1.000 exoplanetas conocidos. Utilizando una fórmula que considera la densidad planetaria, la temperatura, el sustrato (líquido, sólido o gaseoso), la química, la distancia de su estrella central y la edad, calculamos un «Índice de Complejidad Biológica (ICB)», que clasifica a los planetas en una escala de 0 a 1,0 de acuerdo con el número y el grado de características que se supone que son importantes para sustentar varias formas de vida multicelular.

El cálculo del ICB reveló que entre el 1 y el 2 por ciento de los exoplanetas conocidos mostraban una clasificación de ICB superior a la de la luna de Júpiter Europa, que tiene un océano global subterráneo que puede ser hospitalario para la vida. Basado en un estimado de 10 mil millones de estrellas en la Vía Láctea, y asumiendo un promedio de un planeta por estrella, esto produce la cifra de 100 millones. Algunos científicos creen que el número podría ser 10 veces mayor.

Sin embargo, el estudio no afirma que la vida compleja existe en tantos planetas, sólo que las condiciones que la sustentan podrían hacerlo. Además, la vida compleja no significa vida inteligente (aunque no la descarta), ni siquiera vida animal. Simplemente significa organismos más grandes y complejos que los microbios, que podrían existir en varias formas diferentes, y muy probablemente formarían redes alimenticias estables como las que se encuentran en los ecosistemas de la Tierra. Sin embargo, este es el primer estudio que se basa en datos observables de cuerpos planetarios reales más allá de nuestro sistema solar en lugar de hacer suposiciones educadas sobre la frecuencia de vida en otros mundos basadas en suposiciones hipotéticas.

A pesar del gran número absoluto de planetas que podrían albergar vida compleja, la Vía Láctea es tan vasta que, estadísticamente, los planetas con altos valores de ICB están muy alejados. Uno de los sistemas extrasolares más cercanos y prometedores, conocido como Gliese 581, tiene posiblemente dos planetas con la aparente capacidad de albergar biosferas complejas, sin embargo, Gliese 581 todavía está a unos 20 años luz de nosotros.

La mayoría de los planetas con un alto ICB están mucho más lejos. Si los 100 millones de planetas en el estudio de Irwin estuvieran distribuidos uniformemente a través de la galaxia, tendrían un promedio de 24 años luz entre ellos. Y por supuesto, la distancia a los planetas con vida inteligente probablemente sería significativamente mayor.

Por un lado, parece muy poco probable que estemos solos. Por otro lado, es probable que estemos tan lejos de otras formas de vida de nuestra complejidad que una reunión con alienígenas podría ser improbable en un futuro previsible.

Fuente: airspacemag.com

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