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Tunguska
El bosque de Tunguska con los árboles del poste telegráfico. Foto tomada por Evgeny Krinov en 1929.EVGENY KRINOV

110 años después del evento de Tunguska todavía no estamos seguros qué lo causó

No era nada de esta tierra, sino un pedazo del gran exterior; y como tal se empoderaba con propiedades externas y obedecía a las leyes externas. El color fuera del espacio por H.P. Lovecraft

Los periódicos rusos informaron de un supuesto impacto de meteorito. Los periódicos internacionales especularon sobre una posible explosión volcánica, ya que se observaron extraños efectos luminosos similares también después de la erupción de Krakatoa en 1883. Lamentablemente, la inaccesibilidad de la región y la inestable situación política de Rusia en ese momento impidieron que se realizaran más investigaciones científicas.

Trece años más tarde, el mineralogista ruso Leonid Alexejewitsch Kulik, del Instituto Meteorológico Ruso, se interesó por la historia después de leer algunos artículos de prensa. Creía que un gran meteorito había caído del cielo y esperaba recuperar algunos metales extraterrestres del lugar del impacto. Kulik viajó a la ciudad de Kansk, donde estudió los informes sobre el evento en los archivos locales. En marzo de 1927, llegó al remoto puesto de avanzada de Wanawara. Luego, el 13 de abril, Kulik descubrió una gran área cubierta de troncos podridos. Una enorme explosión aplastó aparentemente más de 80 millones de árboles a lo largo de 820 millas cuadradas. Sólo en el epicentro de la explosión, en el «Bosque de Tunguska», los llamados «árboles de postes de telégrafo» seguían en pie, con todas las ramas y la corteza quemada.

A pesar de explorar toda el área, Kulik y su equipo no localizaron ni un solo cráter grande, pero sí encontraron algunos pozos circulares que fueron interpretados como cráteres producidos por pequeños fragmentos. Sin embargo, nunca se descubrió ningún material meteorológico en el yacimiento. Kulik sugirió que un cuerpo extraterrestre explotó en la atmósfera, causando la bola de fuego observada y la devastación. Los fragmentos fueron enterrados en el suelo pantanoso, que era demasiado blando para preservar la morfología típica de un cráter de impacto.

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Topi Tunguski, alrededor del área donde cayó. Esta foto es de la revista Around the World, 1931. La foto original fue tomada entre 1927 y 1930 (probablemente, no más tarde del 14 de septiembre de 1930).

A pesar de su notoriedad en la cultura pop, los datos científicos que cubren este evento son escasos. Hay registros sísmicos y barométricos, registrados inmediatamente después del suceso, y datos sobre la devastación forestal, recopilados entre 30 y 50 años después. Sobre la base de la falta de datos concretos, como un cráter o material extraterrestre, y de relatos contradictorios de testigos presenciales, a lo largo de los años se propusieron muchas teorías de plausibilidad muy diversas.

En 1934 los científicos soviéticos propusieron una variación de la hipótesis de Kulik. Sugirieron que fue un cometa, no un meteorito, el que golpeó el área. Como los cometas están compuestos principalmente de hielo, uno se habría vaporizado completamente durante el impacto, sin dejar rastros.

Después de la detonación de las primeras bombas atómicas en 1945, el ingeniero y escritor de ciencia ficción Aleksander Kasantsews desarrolló una explicación inusual sobre una explosión nuclear de posible origen extraterrestre como causa del evento de Tunguska. Aparte de la pauta de destrucción tras Hiroshima y Nagasaki, así como Kasantsews, también las perturbaciones geomagnéticas registradas en la estación de Irkutsk fueron similares a una explosión nuclear.

En 1973, los físicos estadounidenses propusieron en la revista Nature que un pequeño agujero negro había chocado con la tierra, causando algún tipo de reacción materia-antimateria en la atmósfera de la tierra y dando lugar a la enorme explosión observada sobre el Tunguska.

En los últimos años el astrofísico alemán Wolfgang Kundt y posteriormente Jason Phipps Morgan de la Universidad de Cornell en Itaca y Paola Vannucchi de la Universidad de Florencia han propuesto una explicación terrestre para la explosión de Tunguska. Verneshots, que lleva el nombre del novelista francés Julio Verne y autor de «A Journey to the Center of the Earth» (Un viaje al centro de la tierra), es una mezcla de magma y gas que erupciona violentamente desde el subsuelo. Según este modelo, una intrusión magmática en el subsuelo de Siberia formó una gran burbuja de gases volcánicos, atrapada debajo de las capas basales de las trampas siberianas. Finalmente, en junio de 1908, las rocas de cobertura fueron destruidas por los gases comprimidos y una explosión de metano en llamas y otros gases inflamables causó las explosiones como se describe en los relatos de los testigos presenciales. Los residuos químicos dispersos en la atmósfera terrestre por esta explosión causaron las nubes brillantes que se ven en todo el mundo. Se observaron burbujas de gas en los lagos de Siberia, pero el metano proviene de material orgánico en descomposición enterrado en el suelo periódicamente congelado de la Taiga. Los geólogos que mapearon el área tampoco encontraron rastros de rocas rotas o cráteres formados por los gases que escapaban.

La explicación más convincente para el evento de Tunguska sigue siendo un cuerpo cósmico que entra en la atmósfera terrestre. Esta idea es apoyada por los informes que describen una bola de fuego que desciende sobre la tundra, la presencia de minerales relacionados con el impacto como nanodiamantes, esférulas metálicas y de silicato en los sedimentos, y la distribución y dirección mapeada de los árboles aplastados, apuntando hacia afuera del sitio de la explosión. La naturaleza de este cuerpo cósmico sigue siendo incierta. Basado en la energía de la explosión (estimada en 10-15 megatones de TNT) los científicos proponen un cometa grande de 2,700 pies de diámetro o un meteorito grande de 100 a 300 pies de altura explotando a una elevación de 3 a 6 millas sobre el nivel del mar. Sin embargo, también hay algunos problemas con la idea de que el evento de Tunguska fue de origen extraterrestre. Algunos relatos que describen una serie de explosiones que duran más de diez minutos son difíciles de explicar con un impacto. La evidencia geológica recuperada también puede explicarse por la sedimentación de fondo de polvareda cósmica, ya que muchos meteoritos pequeños se desintegran cada día en la atmósfera terrestre. En 2007, Luca Gasperini y su equipo de investigación de la Universidad de Bolonia propusieron que un pequeño lago cercano, el lago Cheko, podría haberse formado por el impacto de un fragmento del meteorito Tunguska. El lago Cheko es inusualmente profundo para una región caracterizada por estanques poco profundos, formados por el derretimiento del permafrost. Tampoco hay registros de que el lago existiera antes de 1908, pero también es cierto que la región estaba mal cartografiada y explorada en ese momento. La evidencia propuesta por Gasperini sigue siendo controvertida.

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Árboles caídos en Tunguska, Rusia imperial, vistos en 1929, a 15 km del epicentro del sitio de explosión aérea, causados por la explosión de un meteorito en 1908 (foto N. A. Setrukov, 1928).

En 1998, quedaban muy pocos árboles talados y también pocos tocones de árboles de postes telegráficos o de árboles quemados que han sobrevivido hasta hoy. Visto desde arriba, no queda evidencia alguna. El tunguska representa una categoría de impactos para la que no tenemos registros de cráteres, ligeramente más pequeños que el cráter del meteorito pero más grandes que los meteoroides recientes. Es difícil estimar el intervalo de recurrencia para un impacto del tamaño de un Tunguska, ya que realmente no conocemos la naturaleza del cuerpo cósmico que causa el evento, pero se ha estimado que es tan frecuente como cada 100 a 1.000 años. Independientemente de lo que sucedió exactamente, la explosión de Tunguska muestra nuestra vulnerabilidad ante los eventos de impacto. Si el cuerpo cósmico de Tunguska hubiera llegado a la tierra sólo cuatro horas más tarde, en lugar de golpear los pantanos de Siberia, podría haber impactado en la capital rusa de San Petersburgo.

Fuente: David Bressan – forbes.com

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