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Kuiper cinturon
Esta es una impresión artística de un objeto del Cinturón de Kuiper (KBO), ubicado en el borde exterior de nuestro sistema solar a una asombrosa distancia de 4 billones de millas desde el Sol. Una encuesta de HST descubrió tres KBO que son potencialmente accesibles por la nave espacial New Horizons de la NASA después de que pase por Plutón a mediados de 2015 Crédito de imagen: NASA, ESA y G. Bacon (STScI)

Algo más en lugar del Planeta Nueve podría estar oculto en el Sistema Solar Externo

En algún lugar de la parte exterior del Sistema Solar, más allá de la órbita de Neptuno, algo extraño está sucediendo. Algunos objetos orbitan de forma diferente a todo lo demás, y no sabemos por qué.

Una hipótesis popular es que un objeto invisible llamado Planeta Nueve podría estar jugando con estas órbitas; los astrónomos están buscando ávidamente este planeta. Pero ahora los físicos han encontrado una explicación alternativa que consideran más plausible.

En lugar de un objeto grande, los tambaleos orbitales podrían ser causados por la fuerza gravitacional combinada de un número de objetos más pequeños del Cinturón de Kuiper u objetos transneptunianos (TNOs). Eso es según los astrofísicos Antranik Sefilian de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido y Jihad Touma de la Universidad Americana de Beirut en el Líbano.

Si suena familiar, es porque Sefilian y Touma no son los primeros en pensar en esta idea – pero sus cálculos son los primeros en explicar los rasgos significativos de las extrañas órbitas de estos objetos, teniendo en cuenta los otros ocho planetas del Sistema Solar.

Una hipótesis para el Planeta Nueve fue anunciada por primera vez en un estudio de 2016. Los astrónomos que estudiaban un planeta enano en el Cinturón de Kuiper notaron que varios TNOs estaban «separados» de la fuerte influencia gravitacional de los gigantes gaseosos del Sistema Solar, y tenían extrañas órbitas en bucle que eran diferentes del resto del Cinturón de Kuiper.

Pero las órbitas de estos seis objetos también estaban agrupadas de una manera que no parecía aleatoria; algo parecía haberlos arrastrado a esa posición. Según el modelo, un planeta gigante e invisible hasta ahora podría hacerlo.

Hasta ahora, este planeta ha permanecido escurridizo – no necesariamente extraño, ya que hay considerables desafíos técnicos para ver un objeto oscuro tan lejos, especialmente cuando no sabemos dónde está. Pero su evasión está incitando a los científicos a buscar explicaciones alternativas.

«La hipótesis del Planeta Nueve es fascinante, pero si la hipótesis del noveno planeta existe, hasta ahora ha evitado la detección», dijo Sefilian, añadiendo que el equipo quería ver si había una explicación menos dramática de las extrañas órbitas del TNO.

«Pensamos, en lugar de permitir un noveno planeta, y luego preocuparnos por su formación y órbita inusual, ¿por qué no simplemente explicar la gravedad de los pequeños objetos que constituyen un disco más allá de la órbita de Neptuno y ver lo que hace por nosotros?»

Los investigadores crearon un modelo computarizado de los TNOs desprendidos, así como de los planetas del Sistema Solar (y su gravedad), y un enorme disco de escombros pasado la órbita de Neptuno.

Aplicando ajustes a elementos como la masa, la excentricidad y la orientación del disco, los investigadores pudieron recrear las órbitas en bucle agrupadas de los TNOs separados.

«Si se retira el Planeta Nueve del modelo y se permiten muchos objetos pequeños dispersos en un área amplia, las atracciones colectivas entre esos objetos podrían explicar con la misma facilidad las órbitas excéntricas que vemos en algunas TNOs», dijo Sefilian.

Esto resuelve un problema que los científicos de la Universidad de Colorado en Boulder tenían cuando lanzaron por primera vez la hipótesis de la gravedad colectiva el año pasado. Aunque sus cálculos fueron capaces de explicar el efecto gravitacional sobre los TNOs desprendidos, no pudieron explicar por qué sus órbitas se inclinaban todas de la misma manera.

Y todavía hay otro problema con ambos modelos: para producir el efecto observado, el Cinturón de Kuiper necesita una gravedad colectiva de al menos unas pocas masas terrestres.

Sin embargo, las estimaciones actuales sitúan la masa del Cinturón de Kuiper entre el 4 y el 10 por ciento de la masa de la Tierra.

Pero, según los modelos de formación del Sistema Solar, debería ser mucho más alto; y, señala Sefilian, es difícil ver la totalidad de un disco de escombros alrededor de una estrella cuando estás dentro de ella, así que es posible que haya mucho más en el Cinturón de Kuiper de lo que podemos ver.

«Aunque no tenemos evidencia observacional directa para el disco, tampoco la tenemos para el Planeta Nueve, por lo que estamos investigando otras posibilidades», dijo Sefilian.

«También es posible que ambas cosas sean ciertas, podría haber un disco masivo y un noveno planeta. Con el descubrimiento de cada nuevo TNO, reunimos más pruebas que podrían ayudar a explicar su comportamiento».

Fuente: sciencealert.com

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