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RATAN-600
De Konstantin Malanchev - Flickr: Feed cabin #1 of Ratan-600, SAO RAS, CC BY 2.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=23302320

Así que has oído una posible señal alienígena. ¿Cómo se lo dices al mundo?

Los peligros de salir a la luz pública ante la incertidumbre. El informe de una posible señal del SETI que desencadenó una avalancha de noticias durante el fin de semana muestra los problemas inherentes al anuncio de un descubrimiento que es potencialmente histórico, mientras que al mismo tiempo es muy improbable.

En los tres días transcurridos desde que apareció una historia en el respetado sitio web de los Sueños Centauri sobre un estallido anormalmente fuerte de energía de radio de una estrella a 94 años-luz de distancia, muchos astrónomos han expresado sus dudas de que la señal provenga de extraterrestres. De hecho, ni la historia de los Sueños Centauri ni los astrónomos rusos que reportaron la observación hacen tal afirmación.

Un equipo que utiliza el radiotelescopio RATAN-600 en el sur de Rusia estaba observando sistemáticamente una lista de alrededor de 30 estrellas candidatas al SETI el año pasado cuando detectaron una señal anómala y fuerte de una estrella similar al sol en la constelación de Hércules. Otros investigadores habían encontrado previamente un planeta aproximadamente la masa de Neptuno alrededor de esta estrella, que se denomina HD 164595.

Desafortunadamente, la señal detectada el 15 de mayo de 2015 nunca se repitió, aunque el HD 164595 se observó un total de 39 veces. Los astrónomos rusos intentaron posteriormente descartar otras posibles fuentes naturales o artificiales de la señal de radio. «Necesitábamos un año de trabajo para estimar con precisión el nivel de ruido», según el miembro del equipo Alexander Panov de la Universidad Estatal de Moscú, «y finalmente decidimos que teníamos algo extraño». La semana pasada el equipo envió un correo electrónico a otros investigadores del SETI de todo el mundo para informarles de la observación, que también planean discutir en una reunión científica el próximo mes.

Perfil de la intensidad de la señal. De Gilster, Paul – Centauri Dreams, CC BY 3.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=51012474

La mayoría de los astrónomos siguen siendo escépticos. Seth Shostak, del Instituto SETI, que escribe en el número actual de Air & Space sobre otra falsa alarma en 1997, señala que la señal de RATAN-600 abarcaba una amplia franja del espectro radioeléctrico, a diferencia de las transmisiones de banda estrecha que uno podría esperar de los alienígenas que intentan comunicarse a través de vastas extensiones del espacio. De hecho, escribe Shostak, ni siquiera es seguro que la señal provenga del HD 164595.

Eric Korpela, director de la iniciativa SETI@home de la Universidad de California en Berkeley, fue aún más despectivo en un artículo publicado ayer:

«Con todo, [la señal HD 164595] es relativamente poco interesante desde el punto de vista del SETI…… SETI@home ha visto millones de señales potenciales con características similares, pero se necesita más que eso para ser un buen candidato. Las detecciones múltiples son un criterio mínimo».

Andrew Siemion de Berkeley, investigador principal de la nueva iniciativa Breakthrough Listen, dice que las señales transitorias como la detectada por RATAN-600 «son realmente difíciles» de interpretar para SETI, especialmente si se escuchan sólo una vez. Su equipo Breakthrough estaba en una reunión cuando llegó el correo electrónico sobre la observación rusa la semana pasada, y fue una decisión bastante directa girar el Telescopio de Green Bank en West Virginia para observar el HD 164595, lo que hicieron el domingo. También buscaron en el archivo de observaciones anteriores de Green Bank, pero en ninguno de los dos casos encontraron evidencia de una fuerte transmisión. Según el análisis preliminar del equipo, «Si el [HD 164595] transitorio….se origina más allá de la Tierra, entonces, dado lo que actualmente conocemos de los parámetros de la búsqueda RATAN, tales eventos deberían ser comunes. El hecho de que no se vean con frecuencia en las encuestas de imágenes continuas sugiere que el transitorio de RATAN probablemente se deba a interferencia instrumental o a algún otro artefacto de tecnología humana».

El conjunto de telescopios Allen del Instituto SETI también ha estado observando la estrella en los últimos días, también sin suerte.

¿Se sobrepasó el equipo ruso al plantear la posibilidad de una detección SETI, especialmente cuando, como escribe Shostak en su artículo de Air & Space, «cualquier señal prometedora será de conocimiento público inmediatamente»? ¿Y por qué no se lo dijeron a nadie hasta más de un año después de la observación? Siemion dice que tiene cierta simpatía considerando la enorme cantidad de trabajo que puede tomar para descartar posibles fuentes de ruido en las cantidades masivas de datos producidos por los radiotelescopios modernos. Ahora mismo, dice, las decisiones sobre cuándo y cómo contactar a otros investigadores del SETI con un resultado posiblemente interesante son «orgánicas», y dependen de las circunstancias.

Los investigadores del SETI han tratado de establecer protocolos de post-detección para saber qué hacer y qué decir en caso de un posible descubrimiento, pero estos sólo se siguen de manera general. «Tenemos trabajo que hacer como comunidad» en este sentido, dice Siemion. Duncan Forgan, astrónomo y astrobiólogo de la Universidad de St. Andrews en Escocia, recientemente fue coautor de un artículo que aconseja a los investigadores del SETI que utilicen golpes, medios sociales y otros medios para comunicar los objetivos y resultados de su investigación desde el principio. Dicen los autores:

«Antes de que se intente cualquier búsqueda, los investigadores deben estar preparados para lo que probablemente será un ataque mediático sin precedentes».

Fuente: airspacemag.com

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