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Enceladus

Billonario busca relanzar la búsqueda de vida alienígena y reescribir las reglas de la exploración espacial

Yuri Milner se ha asociado con la NASA para desarrollar una misión a la luna helada de Saturno, Encélado.

En una cumbre espacial celebrada en Seattle el año pasado, el rico empresario ruso-israelí Yuri Milner cautivó a la audiencia con un plan radical para buscar vida más allá de la Tierra. En lugar de centrarse en Marte, propuso centrarse en Encélado, una pequeña luna helada de Saturno. Y en lugar de esperar a ver si la NASA podría ir allí, dijo que quería abordar el desafío por sí mismo a través de su organización sin fines de lucro Breakthrough Starshot Foundation.

«Formamos un pequeño taller en torno a esta idea: ¿Podemos diseñar una misión de bajo costo, financiada con fondos privados a Encélado, que pueda ser lanzada relativamente pronto?» Milner dijo. Sería la primera misión privada en el espacio profundo.

Ahora la respuesta a la pregunta de Milner está tomando forma. En septiembre, Breakthrough firmó silenciosamente un acuerdo con la NASA en el que la agencia espacial proporcionará acceso a su experiencia en exploración espacial, «estableciendo una asociación de colaboración y cooperando en la implementación de la Misión Encélado de Breakthrough, financiada con fondos privados».

David Schurr, el gerente de la NASA que manejó el lado de la agencia del acuerdo, dice que la agencia proporcionará acceso a su grupo de expertos, «proporcionando revisores expertos y retroalimentación sobre su diseño». Los detalles de ese diseño todavía están en el aire, pero la fundación ya ha establecido principios básicos. La sonda tendrá que ser pequeña, para que pueda lanzarse a alta velocidad en un cohete asequible, y será especializada, para que pueda centrarse en su único objetivo y su única meta.

Al embarcarse en una misión que es más barata y arriesgada que cualquier otra que la NASA pudiera intentar por su cuenta, la aventura Breakthrough promete reescribir las reglas de la exploración espacial. Mientras que las naves espaciales europeas y americanas siguen volteando rocas en Marte, Milner espera que su sonda Enceladus encuentre pruebas de que la Tierra no es el único mundo vivo del sistema solar.

¿ESTÁ NEVANDO MICROBIOS EN ENCELADUS?

A primera vista, Encélado parece un lugar extraño para buscar vida extraterrestre. La pequeña luna sin aire tiene sólo 313 millas de ancho y está completamente cubierta de hielo. Lo especial de Encélado es lo que hay debajo: un cálido océano global de hasta 30 millas de profundidad.

La actividad volcánica en el fondo de ese océano podría albergar ecosistemas similares a los respiraderos hidrotermales que sostienen colonias de gusanos y cangrejos en el lecho marino de la Tierra. La presión de la cáscara de hielo de Encélado desde el océano también impulsa enormes plumas parecidas a géiseres que salen de las fisuras cerca del polo sur de la luna.

De 2005 a 2015, la sonda Cassini de la NASA voló repetidamente a través de las plumas y detectó moléculas ricas en carbono, pero la ya desaparecida nave espacial no fue diseñada para buscar vida en sí misma. La científica planetaria Carolyn Porco, una científica clave de Cassini y defensora abierta del regreso a Encélado, gritó «¡Sí!

Si hay vida en Encélado, parte de ella podría ser absorbida por la subida del agua del océano y salir disparada en los penachos, donde el agua se congela rápidamente en motas de hielo. Si ese es el caso, Porco propone en un artículo publicado el año pasado en la revista Astrobiology, que literalmente podría estar nevando microbios en Encélado. Una nave espacial podría volar a través de esta tormenta de otro mundo, barrer material con una placa de metal o un gel absorbente de energía y analizar los copos de nieve en busca de señales de vida.

Porco ha calculado que un solo paso a baja velocidad a través de una pluma podría recolectar miles de microbios congelados. Pero también ofreció una advertencia a Milner. Incluso con un enfoque gentil, dijo en un correo electrónico, «Se requerirán los más altos estándares de prueba antes de que cualquier científico razonablemente escéptico crea que se ha encontrado la vida».

En la actualidad, Breakthrough está luchando con el reto de reconciliar ese tipo de rigor con la filosofía de «rápido y barato». Los estudios iniciales de la fundación mostraron que un enfoque convencional costaría cientos de millones de dólares, más de lo que Milner podría soportar.

En una reunión de asesoramiento con Breakthrough, el científico planetario Chris McKay, del Centro de Investigación Ames de la NASA, abogó por una misión reducida que él llama Enceladus Fast Flyby. Calculó que una sonda podría pasar de la aprobación a la llegada en menos de una década, a un costo de tal vez 60 millones de dólares (excluyendo los costos de lanzamiento y operación). En contraste, el tipo de misión que la NASA ha considerado podría fácilmente tomar el doble de tiempo y costar 15 veces más, asumiendo que incluso sea aprobada.

Uno de los principales ahorros de costes es que el Fast Flyby no incluiría ningún mecanismo para reducir la velocidad cuando llegue a Encélado.

«La sonda pasaría a través de la pluma a alta velocidad», dijo McKay en un correo electrónico. Entonces seguiría corriendo a unos 80.000 kilómetros por hora. Pero una oportunidad en Enceladus podría ser todo lo que Breakthrough necesita para barrer el material de la pluma y analizarlo en busca de biomarcadores – moléculas distintivamente asociadas con la química biológica.

Un gran avance parece intrigado por el concepto de McKay, y posiblemente no sólo por Encélado. «También han expresado un gran interés en la búsqueda de vida en las nubes de Venus y en la búsqueda de biomarcadores alrededor de Europa», dijo McKay, planteando la perspectiva de una flota de experimentos financiados con fondos privados y que buscan la vida en el sistema solar.

El equipo de Breakthrough se mantiene callado mientras sopesa sus opciones. Porco argumenta que el concepto de vuelo rápido es demasiado rápido, lo que puede destruir cualquier evidencia de vida a medida que avanza. Ella prefiere un módulo de aterrizaje que recoge los pedazos congelados de la pluma de Enceladus mucho más delicadamente, y los examina bajo un microscopio para buscar microbios intactos. «Esa es la medida que realmente gritaría: «¡Vida!»», dijo ella. Pero también es una misión de mil millones de dólares, «y no se hará por Breakthrough».

Sin embargo, incluso una misión de Avance más limitada podría ser transformadora. Milner y su equipo ya tienen científicos pensando en nuevas formas de expandir la búsqueda de vida extraterrestre, tanto en términos de cómo se hace como de quién lo hace. «Si alguien más puede llegar a un destino, eso nos hace avanzar a todos», dice Schurr. «Casi cualquier ciencia que puedas hacer en Encélado es interesante.»

McKay considera los esfuerzos de Breakthrough como una contraparte moderna del viaje de Magallanes alrededor del mundo o de las expediciones de Richard Byrd a los polos. «Una misión privada a Encélado podría crear un nuevo paradigma para la exploración», dijo. «En realidad, sería una vuelta a un paradigma muy antiguo en el que grupos privados financiaban viajes de descubrimiento científico por mar y tierra.»

Fuente: nbcnews.com

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