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Cazador de exoplanetas ‘astrocomb’ buscará vida extraterrestre

Los científicos desarrollan el astrocomb, una herramienta que encontrará planetas similares a la Tierra, vida extraterrestre

Los científicos han desarrollado un astrocomb, una herramienta que mide con precisión las frecuencias o los colores de la luz, que puede ayudar a ampliar la búsqueda de planetas similares a la Tierra, y quizás de vida extraterrestre.

El conjunto de frecuencias a medida, desarrollado por investigadores del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST) de Estados Unidos, proporciona la precisión necesaria para descubrir y caracterizar los planetas que orbitan las estrellas enanas M, que constituyen el 70 por ciento de las estrellas de la galaxia y que abundan cerca de la Tierra.

«Estas herramientas mejoradas deberían permitirnos encontrar planetas habitables alrededor de las estrellas más ubicuas de nuestra galaxia», dijo Scott Diddams, del NIST.

El horno nuclear de una estrella emite luz blanca, que es modificada por elementos en la atmósfera que absorben ciertas bandas estrechas de color.

Para buscar planetas orbitando estrellas distantes, los astrónomos buscan cambios periódicos en esta característica «huella digital», es decir, variaciones muy pequeñas en los colores aparentes de la luz de las estrellas con el tiempo.

Estas oscilaciones de color son causadas por la estrella que es arrastrada de un lado a otro por la atracción gravitatoria de un planeta en órbita invisible. Esta oscilación aparente es sutil, y las mediciones están limitadas por los patrones de frecuencia utilizados para calibrar los espectrógrafos.

Cientos de exoplanetas han sido descubiertos usando el análisis del bamboleo estelar, pero un planeta con una masa similar a la de la Tierra y orbitando a la distancia justa de una estrella – en la llamada «zona Ricitos de Oro» – es difícil de detectar con la tecnología convencional.

Los datos recogidos por el equipo muestran que el astrocomb permitirá detectar planetas de masa terrestre que causan cambios de color equivalentes a un bamboleo estelar de aproximadamente un metro por segundo, al menos 10 veces mejor que el logrado anteriormente en la región infrarroja del espectro electromagnético.

La luz infrarroja es el principal tipo emitido por las estrellas enanas M.

Aunque la idea de usar panales de frecuencia para ayudar a descubrir planetas ha generado mucho interés en todo el mundo, el astrocomb del NIST es el primero en funcionar a longitudes de onda infrarrojas cercanas, señalaron los investigadores.

Otros peines que actualmente operan en un telescopio, como el High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS) en Chile, están dedicados a mediciones de luz visible, dijeron.

Fuente: theweek.in

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