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Cómo los avistamientos de ovnis se convirtieron en una obsesión americana

En 1947, un piloto vio una flota de aviones «tipo platillo» atravesando el cielo. Era sólo cuestión de tiempo hasta que la paranoia se instalara.

En 1947, KENNETH Arnold estaba volando su CallAir A-2 entre Chehalis y Yakima, Washington, cuando tomó un desvío para buscar un avión derribado del Cuerpo de Marines. Había una recompensa para quien encontrara el avión y no pudiera usar 5.000 dólares.

Arnold voló buscando por un tiempo, y accidentalmente encontró algo más, algo mucho más extraño que lo que realmente había estado buscando. Mientras miraba, embelesado, nueve objetos volaron por el aire en formación.

Eso no es nada loco, en realidad. Lo llamaría una flota y seguiría con su día. Pero la nave parecía viajar mucho más rápido que los jets de la época. Arnold supuestamente los cronometraba, mientras volaban entre el Monte Rainier y el Monte Adams, a significativamente más de 1.000 millas por hora. Cuando aterrizó de nuevo en el suelo, él -según afirmó más tarde- le dijo a un reportero del este de Oregón que los objetos saltaban como platillos sobre el agua, refiriéndose a su movimiento y no a su forma. El reportero escribió, sin embargo, que la nave parecía «como un platillo». Esa línea pronto se corrió en el cable de AP. El término «platillo volador» apareció un día más tarde – la primera vez de muchas veces que se produjo – cuando el Chicago Sun publicó el titular «Platillos voladores supersónicos avistados por el piloto de Idaho». El camino real de la descripción del platillo, desde la boca de Arnold hasta nuestros oídos modernos, es más complicado: El reportero se aferró a la transcripción, y como anota el análisis del Centro Nacional de Informes de Aviación sobre Fenómenos Anómalos, Arnold tuvo muchas oportunidades de corregir el registro antes.

«Parece imposible, pero ahí está», terminaba el artículo citando a Arnold.

El avistamiento de Arnold marca el punto de origen de la tradición y terminología de los OVNIS modernos. Su historia contiene varias características arquetípicas (que, por supuesto, sería en sí misma el arquetipo): luces en el cielo, vistas por un piloto que conoce el cielo y lo que debería estar en él (lo que los conocedores llaman «un observador fiable»), moviéndose rápidamente y con una coreografía errática y de apariencia inteligente. Casi se podría intercambiar a Arnold con los pilotos de los videos del Programa Avanzado de Identificación de Amenazas Aeroespaciales del Pentágono, que funcionó en secreto entre 2007 y 2012, y el personal militar que se ha presentado desde entonces, diciendo (¡probablemente con honestidad!) que han visto cosas rápidas, espeluznantes e inexplicables allá arriba. Su estatus de duros deportistas de combate es lo que da credibilidad a sus historias y pone nerviosos al resto de nosotros, más suaves y menos experimentados.

Por hablar de su historia, Arnold recibió más atención de la que le hubiera gustado: La gente no le creyó. Era sólo un reflejo en el vidrio, un meteoro. Lo había inventado todo. En su propio libro, Coming of the Saucers, Arnold escribió, «He sido objeto de ridículo, mucha pérdida de tiempo y dinero, notoriedad en los periódicos, historias de revistas, reflexiones sobre mi honestidad, mi carácter, mis negocios». No estaba contento con ello, y según el libro de 1975 La controversia de los OVNIs en América, Arnold dijo: «Si viera un edificio de 10 pisos volando por el aire, nunca diría una palabra sobre él.» (Esta declaración, sin embargo, sigue siendo difícil de reconciliar con el hecho de que publicó su propio libro, la edición de hoy completa con portadas pulposas que muestran mujeres vestidas con traje de baño sosteniendo fotos del espacio exterior para que algunos pilotos de platillos las vean).

El avistamiento de Arnold, como quiera que se sintiera, comenzó una epidemia. Pronto, otras personas en los EE.UU. comenzaron a ver sus platillos. El cielo nocturno se abrió, dando inicio a un período ufológico que los conocedores llaman «flap»: un período de aumento de avistamientos. El término también tiene el matiz contextual de la otra definición de la palabra, «un mayor estado de agitación». Edward Ruppelt, un oficial de la Fuerza Aérea que formaría parte de las investigaciones gubernamentales sobre OVNIS, escribió que «en la terminología de la Fuerza Aérea un ‘flap’ es una condición, o situación, o estado de ser de un grupo de personas caracterizado por un grado avanzado de confusión que aún no ha alcanzado proporciones de pánico». En este caso, la gente aún no se asustaba de las extrañas vistas en el cielo.

Si Arnold no hubiera dicho una palabra, la historia probablemente se habría puesto en un curso similar. El avistamiento de alguien más probablemente habría catalizado un aleteo similar, un año después, tal vez dos o cinco. Todos los eventos se desarrollan en un medio cultural, después de todo. Y el medio de la época de Arnold, coloreado por el miedo a los forasteros, el miedo a las invasiones y el temor a la tecnología, al igual que hoy en día, fue un terreno ufológico fértil. Tal vez, en un mundo sin el encuentro de Arnold, la gente habría descrito «el fenómeno» de manera diferente. Tal vez no tendríamos el término «platillo volante» en absoluto. Tal vez habría sido panqueques o esferas. Pero Arnold y los platillos son lo que tenemos. Así que el aleteo que siguió, y en realidad todos los aleteos que siguieron, llevan su huella, aunque sea débil.

Mientras que a los humanos nos gusta sentir que elegimos nuestras propias acciones de forma autónoma, las matemáticas y la geometría pueden describir su naturaleza colectiva bastante bien. Así que nuestras olas de avistamientos de OVNIS tienden a tomar una de dos formas distintas: un pico agudo o una curva de campana. El primer tipo es explosivo, con mucha gente reportando muchos OVNIS a la vez, y luego los avistamientos disminuyen más o menos al mismo tiempo. El segundo tiene un inicio más dócil y cónico y un desplazamiento más gradual.

Tal vez, durante cualquiera de los dos tipos de cresta, más gente ve cosas realmente extrañas, como podría ser el caso si las naves espaciales o las fuerzas aéreas están realmente descendiendo. O tal vez el aumento se debe a lo que los científicos sociales llaman «contagio perceptivo», una enfermedad contagiosa, cuyo único síntoma es que de repente se notan cosas que siempre han existido y se interpretan de manera diferente porque alguien más las señaló. Es como si un amigo te dijera: «Todos los que llevan Abercrombie y Fitch tienen algo que demostrar». Tal vez nunca habías visto a nadie con una camisa de Abercrombie y Fitch antes. Pero ahora, no sólo los ves sino que sientes que sabes algo sobre ellos.

De cualquier manera, también existe una clara relación entre los faldones de la población general y el inicio de los programas gubernamentales, una simbiosis que la ex empleada de la NASA Diana Palmer Hoyt ha trazado. Cuando se ven los avistamientos de los ciudadanos y la investigación de los federales lado a lado, ella señaló en un trabajo de tesis sobre el tema, «el mecanismo de respuesta a la dosis se hace claro»: Cuando la población comienza a ver platillos, la prensa comienza a decirlo en los periódicos. Ante los ciudadanos que esperan que sus dirigentes desmitifiquen el misterio potencialmente peligroso, el gobierno ha intentado históricamente (no siempre de buena fe). Cuando los alegatos fueron intensos, sus agentes investigaron los casos de OVNIS, añadiendo sus investigaciones a las explicaciones cotidianas de la mayoría de los avistamientos. Se supone que los ciudadanos creen que todo lo que pueda pasar volando en el futuro tiene un origen igualmente prosaico. No te preocupes: Es sólo un globo meteorológico, una estrella demasiado retorcida, Venus, la física atmosférica en juego.

Cuando un gran aletazo aparece, en otras palabras, aparecen programas codificados. Puedes ver que esto sucede hoy, cuando en abril de 2019, la Marina confirmó que, dado el número de naves no autorizadas o no identificadas que el personal militar había encontrado recientemente, estaba «actualizando y formalizando el proceso por el cual los informes de cualquier incursión sospechosa de este tipo pueden ser hechos a las autoridades competentes», como informó Politico. Mucho antes de eso, el primer programa oficial se reunió el año después del avistamiento de Arnold. Al igual que los dos programas que seguirían inmediatamente, que abarcaban más de dos décadas de esfuerzo federal, este esfuerzo inicial tenía como objetivo calmar y redirigir a las masas, mientras que también intentaba determinar más silenciosamente si estos platillos eran algo de lo que los militares debían preocuparse. ¿El espíritu en general? «Desacreditar públicamente y tratar el asunto a la ligera», señaló Hoyt, «e investigar en privado, y tomar el asunto en serio».

El programa de investigación OVNI del gobierno comenzó el año en que el Scrabble se convirtió en un juego, y el año en que EE.UU. aprobó el Plan Marshall, un esfuerzo en parte para detener la propagación del comunismo en Europa. También fue el momento en que el país comenzó a realizar pruebas de misiles en Nuevo México, gracias en gran parte a los científicos e ingenieros alemanes. Después de la Segunda Guerra Mundial, el gobierno dio a los científicos alemanes (a menudo del partido nazi) nuevas identidades y vidas frescas en América, como parte de una iniciativa llamada Operación Paperclip. Su objetivo era llevar la cohetería americana a las antiguas alturas alemanas, manteniendo ese mismo logro de la Unión Soviética. Con sus conocimientos teutónicos, nuestro programa de vuelo podría alcanzar a los rusos, que también habían robado algunos científicos del otro lado de la frontera.

Inicialmente llamado Proyecto Platillo (una idea de relaciones públicas obviamente mala), el gobierno rápidamente renombró su primer programa OVNI como Proyecto Signo. Comenzó en enero de 1948 y duró sólo un año. En ese momento, los cohetes de los científicos de la Operación Paperclip no eran para uso espacial; eran armas. Pero algunos de estos científicos robados (y sus pares no pertenecientes a Paperclip) razonaron que con un poco más de empuje, los cohetes podrían entrar en órbita. Y con un poco más de empuje que eso, podrían dejar la órbita. A pesar del sueño de menos guerra, el país no enviaría cohetes a la órbita hasta finales de los 50. Es interesante que mirando hacia el universo, vimos nuestro propio futuro y se lo endosamos a otros, ya con éxito.

En la era Arnold de casi un tipo de vuelo espacial, el temor de quién podría tomar el control o destruir el mundo impregnó a los EE.UU.. El país acababa de salir de una guerra, usando bombas destructoras de planetas que los soviéticos pronto poseerían. El globo se sentía frío y tenue. Y el Proyecto Sign intentó averiguar si los potenciales conquistadores incluían aviones enemigos experimentales o extraterrestres hostiles. Hoy en día estamos en una situación similar, con preocupaciones sobre si América será superada por China, sobre la influencia que Rusia tiene sobre nuestro gobierno líder mundial. La sombra de la tensión internacional se cierne sobre nosotros, y es un poco como si los que se centran en la amenaza de los OVNIs han logrado capturar y redirigir nuestro miedo existencial hacia afuera (camino hacia afuera), mientras que lo tiñen de asombro.

Tres meses después del avistamiento de Arnold, el Teniente General Nathan Twining envió un mensaje llamado «Opinión del AMC [Comando de Material Aéreo] sobre los ‘Discos Voladores'» al general en jefe de la Fuerza Aérea del Ejército.

El documento en disputa esbozaba la creencia del Teniente General de que, mientras que algunos pueden haber sido el resultado de «fenómenos naturales, como los meteoritos», los objetos reportados eran, de hecho, reales. Twining detallaba la apariencia de los objetos -como un disco, y tan grandes como un avión hecho por el hombre- y sugería la posibilidad, basada en los informes de su movimiento, de que «algunos de los objetos se controlen manualmente, automáticamente o a distancia».

Estos objetos, continuó, tendían a lo metálico, normalmente sin dejar rastro. Normalmente eran silenciosos y rápidos. Dada la cantidad de dinero y el tiempo de desarrollo, los EE.UU. podría construir aviones con estas características, así que tal vez estos OVNIS eran sólo OVNIS nuestros, parte de un proyecto clasificado del que no estaba al tanto. También era posible que fueran de otro país. Pero también es posible: No existían en absoluto.

La Fuerza Aérea ya había emprendido una investigación de bajo nivel y sin mandato, pero el memorándum de Twining, según algunos, llevó las cosas a la oficialidad. Unos meses después, nació el Proyecto Signo. Se aspiró en los informes de OVNIs y envió investigadores para determinar la naturaleza de los hipotéticos objetos y su nivel de amenaza.

A medida que las investigaciones avanzaban, el grupo Sign se dividió en dos facciones fervientes, ocupando diferentes extremos del espectro ideológico y luchando por el poder sobre el proyecto. Algunos pensaron que estos OVNIS no eran realmente reales, y por lo tanto no podían ser peligrosos. Este proyecto era por lo tanto tonto e inconsecuente. Otro subconjunto de investigadores, sin embargo, pensó lo contrario. Y algunos de estos creyentes pronto desarrollaron lo que más tarde se llamó la Hipótesis Extraterrestre, un término que se ha mantenido desde entonces y cuyo significado sigue siendo evidente.

Esa polarización de liderazgo – «es tonto» versus «es extraterrestre» – ha planteado históricamente un problema para los pilotos de la Fuerza Aérea que querían presentar informes sobre OVNIS. Nunca supieron a qué poste iría su caso, o en qué dirección se inclinaba el jefe de ese poste. Si uno de los detractores se apoderaba de él, podían pensar que el piloto estaba mentalmente incapacitado, en general, y especialmente para pilotar aviones con armas y misiles. Si su informe llegara a manos de un entusiasta de los extraterrestres, mientras tanto, tal vez el piloto sería conocido como uno de ellos, y terminaría siendo una víctima del tipo Kenneth Arnold.

En 1953, en respuesta al clima internacional y a la creciente marea de informes sobre OVNIS, la CIA patrocinó una reunión de cuatro días llamada el Panel Robertson, cuyos hallazgos tienen un eco ominoso en la actualidad.

Las conclusiones del panel, su existencia misma, y especialmente su patrocinio de la CIA permaneció clasificada en ese momento y durante varios años después. La agencia no quería que la gente supiera que el gobierno se preocupaba por sus preocupaciones sobre los informes de OVNIs. Pero sí se preocuparon, de acuerdo con las copias desclasificadas del informe, que proporcionan una evaluación fría de sus temores. Si los enemigos pudieran usar OVNIS reales o simplemente reportados para sembrar el pánico entre la población, causando caos y desconfianza, eso podría preparar a los EE.UU. para una invasión física o psicológica. Imaginen un escenario hipotético en el que los rusos saturen América con avistamientos de OVNIS: Podrían lanzar un arma y tal vez nadie se daría cuenta porque el sistema de alerta estaría ocupado persiguiendo fantasmas. Incluso sin una mala conducta extranjera deliberada, si demasiada gente se pusiera demasiado nerviosa y entrara en pánico por Venus, el gobierno tendría menos recursos disponibles para separar a los MIG de la paja.

Miren, el panel también aconsejó a los clubes de OVNIS, los grupos de investigadores civiles que habían surgido. En caso de que se produzca un colapso, estos grupos podrían tener los oídos y las mentes de la gente. Tengan en cuenta «el posible uso de tales grupos para fines subversivos». Hasta el día de hoy, algunos ufólogos toman esta sugerencia de vigilancia y desinformación como evidencia de las virtudes de su trabajo. (Si no hay nada de qué preocuparse, ¿por qué preocuparse por nosotros?)

El panel reafirmó además algunas de las conclusiones del Proyecto Signo, que más tarde fue rebautizado como Proyecto Rencor, en particular que cualesquiera que fueran los OVNIS o no, no parecían representar una amenaza a la seguridad nacional. La sobrecarga era peligrosa, al igual que el pánico, junto con el hecho de que los soldados podrían ver un avión espía extranjero y pensar que era simplemente uno de esos OVNIS.

Pero podemos arreglar esto, sugirió el panel. Todo lo que tenían que hacer era entrenar a la gente y hacer un poco de desacreditación pública. Las agencias podrían educar a los empleados en cómo reconocer los globos de gran altitud golpeados por la luz de la luna, bolas de fuego que parecen orbes flotantes, nubes noctilucentes que se asemejan a redes neurales extraterrestres.

La desacreditación debe hacerse en público. Los medios de comunicación, dijeron los panelistas, también podrían iluminar historias reales de OVNIS y sus explicaciones mundanas. Cuando la gente veía algo extraño, entonces asumían que, como la bola de fuego que veían en un especial en horario estelar, era sólo un fenómeno terrestre que aún no conocían. Si quieres saber por qué la gente lee intenciones maliciosas y secretas en el Informe Robertson y en los programas de investigación, sólo tienes que leer algunas de las declaraciones finales del panel, con un oído para su timbre: «El énfasis continuo en la información de estos fenómenos, en estos tiempos peligrosos, resulta en una amenaza para el funcionamiento ordenado de los órganos de protección del cuerpo político. … Los organismos de seguridad nacional [deberían] tomar medidas inmediatas para despojar a los Objetos Voladores No Identificados del estatus especial que se les ha otorgado y del aura de misterio que desgraciadamente han adquirido».

Cada vez que el gobierno decide, a puerta cerrada, despojar a algo de cualquier calidad, es más o menos una campaña de propaganda. Y cada vez que el gobierno decide que algo puede perturbar su orden bien agarrado, eso puede leerse como una licencia para imponer el orden. Dado esto, es comprensible que la agencia no quisiera que se supiera nada de su trabajo. Se veía mal. Parecía que algo poderoso se había apoderado del público americano, y el gobierno no sólo no le gustaba, sino que iba a ponerle fin. Si usted cree que los OVNIs son un «fenómeno», puede leer el informe y ver una campaña de encubrimiento.

Al mantener el panel en secreto, la CIA en realidad sembró las mismas semillas de desconfianza que había tratado de no plantar al guardar secretos en primer lugar. Cuando se supo de la existencia del Panel Robertson años después, el público pidió la publicación completa del informe. Al principio, la CIA publicó lo que el historiador de la Oficina Nacional de Reconocimiento, Gerald Haines, llamó una versión «saneada». Más tarde, el registro completo fue desclasificado. El OVNI-verso nunca volvió a ser el mismo.

Fuente: wired.com

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