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Investigadores buscan en las exo-lunas signos de vida extraterrestre

Un investigador de la Universidad de Lincoln cree que los científicos han estado buscando vida extraterrestre en los lugares equivocados. El investigador afirma que los exo-lunas que orbitan planetas fuera del sistema solar (exoplanetas) podrían tener la clave para encontrar vida alienígena. De los 4.000 exoplanetas que han sido descubiertos por los científicos hasta ahora, sólo un pequeño número de ellos podría mantener la vida. Algunos de estos planetas podrían ser gigantes gaseosos, que pueden tener lunas que contienen agua líquida.

El Dr. Phil J. Sutton, que publicó su investigación en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, cree que las lunas que orbitan gigantes gaseosos «pueden ser calentadas internamente por la atracción gravitatoria del planeta que orbitan». Esto podría llevar a que los exómonos tuvieran agua líquida incluso si ellos y su planeta padre no estuvieran dentro de las estrechas zonas habitables de las estrellas que orbitan. «Creo que si podemos encontrarlos», dice el Dr. Sutton, «las lunas ofrecen una vía más prometedora para encontrar vida extraterrestre».

La zona habitable se define como la región orbital alrededor de una estrella, que puede permitir a un planeta poseer agua líquida en su superficie y, por lo tanto, posiblemente mantener la vida.

Mira a los gigantes gaseosos

Cuando se forma un planeta de gas, absorbe la materia en un disco giratorio. Cuanto más masivo se vuelve, más probable es que él y sus lunas tengan agua. Por ejemplo, en el caso de Júpiter, sus lunas se volvieron heladas debido a su distancia de la zona habitable del sol. Sin embargo, si los científicos encontraran un gigante gaseoso más grande que Júpiter, sus posibilidades de tener lunas con agua líquida podrían ser mayores, incluso si no estuviera situado dentro de la zona habitable de su estrella. Este es especialmente el caso si el hipotético «super-Júpiter» tenía exones del tamaño de Marte o incluso más grandes.

En su investigación, Sutton observó la posibilidad de que el exoplaneta J1407b tuviera lunas. Este exoplaneta es un supuesto gigante gaseoso a unos 400 años-luz del sistema solar, con anillos planetarios que son 200 veces más grandes que los que orbitan Saturno. La NASA incluso lo ha descrito como un «super-Saturno». (Relacionado: Los científicos descubren 15 nuevos planetas, incluyendo un «super-Tierra» que podría albergar agua líquida.)

Debido a su tamaño y su distancia de la Tierra, los exómonos son extremadamente difíciles de detectar. Los científicos no pueden simplemente mirar un telescopio y observarlo a simple vista como lo harían con otras estrellas. En cambio, tienen que localizarlos buscando los efectos que tienen sobre los objetos que los rodean. Afortunadamente, J1407b tiene anillos planetarios que científicos como Sutton pueden inspeccionar.

Sutton corrió modelos de computadora para observar el J1407b y sus anillos. Luego agregó una luna a sus escenarios para ver si causaba que se formaran vacíos. Encontró que, en su modelo, las partículas a lo largo de los bordes de los anillos estaban dispersas, de manera similar a como las lunas de Saturno afectaban sus anillos.

Falta de recursos

Mientras que la luna hipotética tuvo un efecto en el borde del anillo, es improbable que las brechas esperadas sean causadas por la fuerza gravitacional ejercida por un exomoon actualmente no visto, y hay que hacer más investigación antes de que Sutton pueda decir definitivamente que J1407b tiene una luna.

El trabajo de Sutton y muchos otros como él es frustrantemente difícil debido a la falta de herramientas apropiadas con las que puedan observar exoplanetas. Si los planetas eran difíciles de observar, los exómonos lo eran aún más. La tecnología para detectar vida extraterrestre podría estar aún a unas décadas de desarrollarse, lo suficiente para hacer un descubrimiento asombroso que puede cambiar la forma en que la humanidad ve los cuerpos cósmicos.

René Heller, investigador de la Universidad McMaster que también estudia los exoones, dice: «Podríamos estar a sólo unas décadas de probar si hay vida en otros lugares. Durante todo este tiempo, hemos estado buscando en otros planetas, cuando la respuesta podría estar en la luna».

Fuente: naturalnews.com

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