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Los científicos que buscan vida alienígena no son muy populares en la ciencia

En octubre de 2017, un telescopio operado por la Universidad de Hawaii recogió un extraño objeto en forma de cigarro (que el artista presenta debajo), que había pasado por encima del sol a una velocidad máxima de más de 196.000 millas por hora. Los científicos de la universidad lo apodaron Oumuamua, hawaiano para explorador, y al principio lo etiquetaron como asteroide, luego como cometa, pero estuvieron de acuerdo en que provenía de otro sistema solar.

Alrededor del mundo, los telescopios se orientaron rápidamente hacia el camino de Oumuamua, y los científicos se sumergieron en los datos. Uno de ellos, Avi Loeb, presidente del departamento de astronomía de la Universidad de Harvard, publicó un artículo en The Astrophysical Journal Letters al año siguiente en el que se teorizaba que el objeto podía ser artificial. «Considerando un origen artificial, una posibilidad es que Oumuamua es una vela de luz, flotando en el espacio interestelar como escombros de un equipo tecnológico avanzado», escribieron él y el coautor Shmuel Bialy, becario postdoctoral de Harvard. «Alternativamente, un escenario más exótico es que Oumuamua puede ser una sonda completamente operativa enviada intencionadamente a la Tierra por una civilización alienígena.»

Eso no es algo que se lee todos los días en una revista científica seria. El documento se volvió viral y Loeb comenzó a responder a una avalancha de llamadas de los medios de comunicación mientras sus colegas científicos lo sopesaban. En términos de la reacción de sus colegas, Loeb dijo, «casi todos ellos reaccionaron favorablemente, y pensaron, ya sabes, que es una idea interesante».

Aún así, añadió, también hubo algunas reacciones negativas. Un tweet de corte de Paul Sutter, un astrofísico de la Universidad Estatal de Ohio, dice: «No,’Oumuamua no es una nave alienígena, y los autores del artículo insultan la honesta investigación científica para sugerirlo.» En Forbes, el astrofísico Ethan Siegel calificó el documento de «ejemplo chocante de ciencia sensacionalista y desmotivada».

Todo este alboroto tuvo lugar después de los informes noticiosos de que el Pentágono había estado recopilando datos sobre avistamientos de OVNIS durante años. Claramente, la caza de inteligencia alienígena está viva en nuestro sistema solar, y son noticias candentes. De hecho, el artículo de Loeb fue aprobado para su publicación en pocos días.

Pero mientras que los científicos que lanzan la idea de la vida extraterrestre pueden encontrar una audiencia pública cautivada, también pueden obtener reacciones cínicas, incluso hostiles de sus colegas científicos, una respuesta resumida por el aclamado físico Neil deGrasse Tyson, quien una vez bromeó con la CNN: «Llámame cuando tengas una invitación a cenar de un extraterrestre.»

Esta paradoja tiene efectos dominó. La amenaza de ser descartado como un chiflado puede ser muy grande para los investigadores, especialmente para los jóvenes. Muchos académicos «no lo tocarán con un palo de 10 pies», dijo Donderi, un profesor asociado jubilado de psicología de la Universidad McGill de Montreal que ahora enseña un curso sin créditos llamado «OVNIs: Historia y Realidad» en el departamento de educación continua de la escuela.

Loeb dice que muchos descubrimientos tienen sus raíces en teorías que fueron inicialmente descartadas. Cree que la apertura de mente hace que la investigación científica siga avanzando, mientras que acabar con las nuevas teorías «reduce la eficiencia de la ciencia».

El físico de la NASA Silvano Colombano sostiene que la búsqueda de inteligencia extraterrestre ha estado limitada por suposiciones de larga data y que la «evasión general del tema por parte de la comunidad científica» significa que nadie los cuestiona. Es un dilema: los científicos pueden parecer locos por hacer preguntas sobre los extraterrestres, pero nunca lo sabremos a menos que alguien nos lo pregunte.

Donderi ha recibido su propia parte de mensajes contradictorios sobre su investigación OVNI. A nadie en McGill le pareció importarle cuando comenzó a escribir sobre lo paranormal en la década de 1970, junto con la psicología experimental. «Yo estaba bastante aislado», dijo, ya que tenía un puesto fijo y seguía recibiendo ascensos, incluyendo uno para decano asociado de estudios de postgrado. En un momento dado, tuvo una subvención federal para la investigación de la percepción visual y la memoria, y vino con una provisión de fondos adicionales para investigaciones paralelas. Los OVNIS habían sido vistos en el norte de Quebec, así que solicitó dinero para averiguar lo que la gente pensaba que veía -de ahí su relación con su trabajo principal-, pero la solicitud fue rechazada. Nunca volvió a intentarlo.

Más concretamente, cuando se retiró formalmente de McGill en 2009, se ofreció a dar un seminario gratuito sobre su larga investigación sobre la evidencia detrás de los OVNIS y las abducciones alienígenas, y su departamento dijo que no. Donderi dijo que sabían que estaba escribiendo sobre este tema, pero cuando en realidad pidió traer este material a su programa, dijeron, esa es la línea.

«Estoy realmente sorprendido de que reciban retrocesos», dijo el físico Richard Bower de la Universidad de Durham en Inglaterra. Nunca ha recibido críticas por su investigación en cosmología, lo que implica hacer simulaciones por computadora de posibles universos paralelos. Ha llegado a la conclusión de que la vida en otros lugares podría ser bastante común, y otros en su campo lo respaldan. «Solíamos decir que la vida es increíblemente rara y que tenemos la suerte de vivir en un planeta habitable», dijo. «Pero ahora hemos observado tantos planetas que son hábitats plausibles. Parece, basado en evidencia científica, que no hay razón para pensar que los planetas como la Tierra son raros».

Pero la cosmología también tiene sus límites, y Bower dice que está «menos cómodo» con la excesiva especulación que ve en algunas obras. Más bien, sugiere, es mejor enfocarse en preguntas que pronto podamos tener la evidencia para responder.

El trabajo académico legítimo sobre la vida extraterrestre tiene que separarse cuidadosamente de las reflexiones de los científicos aficionados y los teóricos de la conspiración. Las personas que hablan en las conferencias sobre OVNIS «no son todas lo suficientemente buenas», dijo Donderi. Mientras tanto, los que participan en la búsqueda a través de organizaciones de buena fe han obtenido resultados mínimos. El Pentágono reconoce que rastreó los avistamientos durante años, pero afirma que cerró su programa en 2012.

Mientras tanto, los astrónomos han estado tratando de comunicarse con la vida alienígena usando ondas de radio desde 1959, trabajo que continuó el Instituto SETI en California y sus científicos de alto perfil, pero nada. La física teórica puede haber determinado que la vida alienígena es probable, pero eso es sólo una teoría.

Es posible que no encontremos nada porque lo estamos haciendo mal, afirman los investigadores. En un documento de la conferencia de 2018, Colombano sugiere que la búsqueda de inteligencia alienígena se basa en «suposiciones apreciadas» que podrían estar frenándolo: que los viajes interestelares son improbables, que las civilizaciones alienígenas usan ondas de radio, que otra vida debe estar basada en el carbono, y que los OVNIS nunca han visitado la Tierra. Hace un caso para descartar estas creencias polvorientas y para que los sociólogos imaginen cómo podrían evolucionar las sociedades extraterrestres, los físicos para hacer más trabajo especulativo en el espacio-tiempo, y la energía y los tecnólogos para modelar las formas en que la tecnología podría evolucionar en otras civilizaciones.

Bower dice que los financiadores y las instituciones académicas favorecen la investigación científica con cierto tipo de pedagogía. «Para buscar algo en la ciencia que uno quiere saber, buscamos algo y si lo encontramos, aprendemos esto, y si no lo encontramos, aprendemos otra cosa», dijo. Simplemente buscar vida alienígena es demasiado binario: si no la encuentras, no tienes nada.

Para Donderi, como psicólogo, es la disonancia cognitiva la que mantiene la búsqueda de otra inteligencia en el limbo. «La gente se defiende de cosas incómodas», dijo. En otras palabras, aquellos que reportan haber visto OVNIS se cuestionarán a sí mismos después, y los académicos se enfurecerán con las conclusiones que apuntan a los extraterrestres.

Dados los recientes informes de que la Marina está creando pautas para reportar objetos no identificados, la especulación sobre OVNIs y extraterrestres no va a ninguna parte pronto. Y los investigadores esperan más datos sobre los objetos interestelares cuando el Gran Telescopio Sinóptico en Chile comience a operar en 2022. Don Donderi concluye que la evidencia está aumentando y siente que la disonancia cognitiva está colapsando en este momento. «Estamos al principio del cambio», afirmó.

Mientras tanto, Loeb dice que tiene la intención de seguir revisando sus ideas sobre Oumuamua a medida que se recopilen más datos. «Abordo este tema científicamente de la misma manera que cualquier otro», dijo. Y ahí es donde la paciencia y el trabajo duro entran en juego. «Estamos aprendiendo las respuestas a estas preguntas», dijo Bower. «Aunque no encontremos hombrecitos verdes que nos saluden.»

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