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Por qué seguimos enviando música a los extraterrestres

La música es un medio ideal para la comunicación interestelar.

Cada verano, durante los últimos 25 años, decenas de miles de personas han acudido a Barcelona, España, para presenciar Sónar, un festival de tres días dedicado a la música electrónica, el arte y el diseño. Algo así como un cruce entre una charla de TED, Burning Man y Coachella, Sónar ha evolucionado de un pequeño experimento a un evento que el New York Times describió como una «institución europea» en 2017. También es lo más cercano que tenemos a un enviado extraterrestre.

Para celebrar el 25 aniversario de Sónar en 2018, el festival se asoció con el Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña y la organización sin ánimo de lucro METI International para enviar una serie de mensajes interestelares a la estrella de Luyten, una enana roja a unos 12 años luz de la Tierra. Aunque las enanas rojas son los objetos estelares más comunes en nuestra galaxia, la estrella de Luyten es notable por albergar GJ237b, el planeta potencialmente habitable más cercano fuera de nuestro propio sistema solar. Nadie sabe con certeza si GJ237b alberga vida, inteligente o no, pero si ET llama hogar al planeta, Sónar quiere sacudirse los calcetines.

Durante el transcurso de varias noches a finales de 2017 y principios de 2018, un sistema de radar en Tromsø, Noruega, envió un mensaje personalizado de Sónar a GJ237b. Como toda buena correspondencia, el mensaje comenzaba con un saludo: En este caso, los primeros 33 números primos repetidos en dos frecuencias de radio alternas funcionaban como un sustituto de «hola». A esto le siguió un breve tutorial que los diseñadores del mensaje esperaban que enseñara a ET a extraer la música escrita por los músicos afiliados a Sónar e incrustada en el mensaje.

Cada canción en los mensajes Sónar tiene sólo unos pocos segundos de duración y sólo puede ser llamada música en el sentido más amplio de la palabra. Una pista fue creada alimentando un algoritmo musical y dejando que remezclara las notas como le pareciera, lo que resultó en algo que suena como el efecto sonoro de una película de terror. Otra utiliza los números atómicos de un puñado de oxígeno, silicio y otros elementos como frecuencias para los tonos puros. Estos arreglos no facilitan la escucha, pero ese no es el punto. En cambio, los artistas utilizan la música como una forma de transmitir información, ya sea sobre nuestras sensibilidades estéticas, nuestra tecnología o nuestra fisiología, temas que presumiblemente serían de interés para un receptor extraterrestre.

En muchos aspectos, los mensajes de Sónar están en un terreno bien transitado. El primer objeto hecho por el hombre que llegó al espacio interestelar, la nave espacial Voyager 1, lleva un disco fonográfico bañado en oro que incluye música folclórica mexicana, rock and roll temprano, una canción de boda peruana y más. En 2001, un mensaje enviado desde el radar de Evpatoria en Ucrania incluía interpretaciones de Beethoven, Vivaldi y Gershwin; unos años más tarde, la NASA lanzó una canción de los Beatles en una estrella a 400 años luz de distancia.

Pero los mensajes Sónar son únicos en la medida en que son las únicas transmisiones interestelares que utilizan canciones diseñadas por músicos específicamente para comunicarse con ET. El hecho de que los mensajes incluyan un contenido de información sustancial los coloca firmemente en la tradición de enviar mensajes a las inteligencias extraterrestres, o METI, un término acuñado por el radioastrónomo ruso Alexander Zaitsev para diferenciar esta práctica de otros modos de comunicación interestelar. La Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre, o SETI, se centra en escuchar las señales de los ETs en lugar de enviarlas, y el «SETI activo» trata sobre la creación de balizas que carecen de información pero que señalan a las inteligencias extraterrestres que existimos.

Históricamente, la comunicación interestelar ha tendido hacia el formalismo, o sistemas en los que los elementos son manipulados de acuerdo con reglas estrictas. (Así que un juego como el ajedrez está altamente formalizado, mientras que el lenguaje natural lo está menos). Por ejemplo, la lingua cósmica desarrollada en 1960, el primer lenguaje artificial para la comunicación interestelar, se basa en una mezcla de lógica, matemáticas y sintaxis de lenguaje natural. (Las transmisiones de la Llamada Cósmica en 1999 y 2003 utilizaron un lenguaje simbólico personalizado basado en la lingua cósmica). Más recientemente, el científico informático holandés Alexander Ollongren propuso una segunda generación de la lingua cósmica que se derivó del cálculo lambda, un sistema lógico altamente formalizado.

Estos sistemas se prestan a un análisis directo: la idea es que los alienígenas podrían descifrar las reglas del sistema sin entender lo que significan los símbolos en sí mismos. La música es a veces percibida como lo opuesto, inefable, algo que no se entiende tanto como se siente. Pero como cualquier músico te dirá, también hay una lógica profunda inherente a la música: Hay distancias iguales entre las notas en una escala, las notas pueden combinarse de ciertas maneras llamadas armónicos, el ritmo puede expresarse en proporciones numéricas llamadas marcas de tiempo, y así sucesivamente. La música es un híbrido de lógica y emoción, el yin y el yang de la experiencia humana.

En este sentido, la música es un medio ideal para la comunicación interestelar, pero debe ser adaptada para la transmisión a través de miles de millones de kilómetros de espacio vacío. Cuando escucho música en la Tierra mi oído está registrando la compresión del aire circundante, pero no hay aire en el espacio, por lo que los ET no pueden escuchar un mensaje musical directamente. La música debe ser codificada primero en la onda de radio en un formato analógico o digital. El formalismo inherente a la música sugiere que un ET que carece de la capacidad de escuchar podría analizar con provecho varios elementos de la música-su ritmo, tono, etc.-estudiando la forma en que estos elementos están codificados en las ondas de radio.

Douglas Vakoch, el fundador del Instituto METI y el director del esfuerzo de mensajería Sónar, el compositor Andrew Kaiser, y Ollongren han propuesto formas únicas de codificar conceptos musicales en mensajes interestelares. Por ejemplo, Vakoch ha sugerido un método para usar iconos para enseñar conceptos musicales a los extraterrestres. (A diferencia de los símbolos, que no se parecen a la cosa que representan, los iconos se parecen directamente a la cosa que representan). Así que para enseñar el concepto de ritmo, un mensaje interestelar podría ser pulsado rítmicamente. ¿Y qué podría aprender un extraterrestre de su análisis de los elementos formales de la música codificada en un mensaje interestelar? Según Vakoch, los mensajes musicales pueden enseñar a los ET bastante sobre la fisiología humana. Por ejemplo, el número de notas en una escala puede ser usado para establecer cuán sensibles somos a las diferencias entre las notas.

Más allá de los aspectos prácticos de usar la música como base para un mensaje interestelar, también vale la pena considerar su papel en la experiencia humana. Los aspectos de la música se encuentran en casi todas las culturas de la Tierra. A diferencia del lenguaje, cualquier persona -al menos, cualquier humano que pueda oír y/o percibir el ritmo- puede «entender» la música, incluso si no puede tocar un instrumento o interpretar las notas en un pentagrama. Si el objetivo del METI es transmitir información sobre la Tierra y la gente que la habita, descuidar la inclusión de la música sería un descuido importante.

La ubicuidad de la música en la Tierra es algo bueno, pero cuando se trata de mensajes interestelares plantea un problema: ¿Cómo seleccionamos qué canciones enviar a ET? Históricamente, el contenido musical de los mensajes interestelares ha estado extremadamente sesgado hacia la música clásica occidental, que difícilmente captura la diversidad de estilos musicales que se encuentran en nuestro planeta. Este sesgo surge de la falta de diversidad en los pequeños comités de individuos responsables de seleccionar la música para la transmisión interestelar. (Jon Lomberg, quien ayudó a diseñar los discos de oro del Voyager, intentó crear un mensaje más diverso para la misión Nuevos Horizontes, que será la próxima en entrar al espacio interestelar. Pero no fue incluido en la nave espacial).

Pero cualquier proceso de selección que sólo tenga en cuenta la música ya existente está destinado a sufrir sesgos culturales. Es simplemente imposible crear un corpus musical que represente a todos los grupos culturales de la Tierra o a todos los géneros musicales. Esto sugiere que diseñar intencionadamente la música para la transmisión interestelar es el camino más prometedor en la medida en que efectivamente sería crear un género musical completamente nuevo. No sólo evitaría el sesgo de selección, sino que abriría la posibilidad de crear música que lleve un máximo de información sobre las especies que la crearon. Esto es una desviación radical de la función típica de la música de conectar a los humanos entre sí; la nueva música extraterrestre se compondría para conectar dos especies inteligentes completamente diferentes a lo largo de vastas extensiones de tiempo y espacio.

Los elementos musicales de los mensajes Sónar 2018 fueron un primer paso tentativo en la dirección de la música extraterrestre, pero no serán los últimos. A principios de este año, el Instituto SETI anunció su proyecto Earthling, que consiste en la difusión de música original de todo el mundo. Estas muestras formarán la base de una composición musical de siete partes llamada «Earthling» que será interpretada en el Allen Telescope Array en el norte de California, el único telescopio en Estados Unidos dedicado a la búsqueda de inteligencia extraterrestre. El proyecto Earthling tiene como objetivo crear una composición colectiva que represente a la humanidad en grande y que, con suerte, evitará el sesgo que ha plagado los mensajes musicales interestelares del pasado. Aunque no hay ningún plan para difundir la composición en el cosmos, el proyecto puede enseñarnos mucho sobre cómo componer música con un ojo hacia la comunicación interestelar.

Cuando Carl Sagan se puso a diseñar el Disco de Oro del Voyager, comprendió que el primer mensaje musical interestelar de la humanidad era improbable que fuera interceptado por una inteligencia extraterrestre. Sin embargo, reconoció que «lanzar esta botella al océano cósmico dice algo muy esperanzador sobre la vida en este planeta». Lo mismo se aplica a todos los futuros mensajes musicales interestelares, incluso si nuestras melodías terrestres nunca llegan a un oído extraterrestre.

Fuente: DANIEL OBERHAUS – slate.com

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