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Si descubrimos la vida alienígena, ¿mantendrá la humanidad la calma?

Durante más de 1.500 años, la humanidad aceptó que la Tierra era el centro del sistema solar. Después de todo, la Biblia -que era la autoridad científica en ese entonces- dijo que así era.

Luego vino Nicolás Copérnico, quien en el siglo XVI se atrevió a desafiar a la iglesia y describió matemáticamente un sistema solar con el sol en el centro. Después de su muerte, las observaciones de Galileo Galilei de los cuerpos celestes apoyaron aún más el modelo copernicano. La Iglesia Católica, temiendo que tal hallazgo socavara la autoridad suprema de la Biblia, lo acusó de herejía. Galileo será condenado a cadena perpetua, pero se le permitió cumplir su condena en su casa debido a su estado de salud en declive.

Con frecuencia, las instituciones que ejercen un poder increíble detestan los grandes cambios de paradigma que podrían socavar su autoridad y capacidad para monopolizar la verdad. Informar a las masas de que todo lo que se les ha dicho está mal, después de todo, podría resultar en un trastorno social que desgarraría a la sociedad, al menos el pensamiento.

Hoy en día, el mundo todavía está lidiando con una cuestión inquietante: ¿Estamos solos en este universo infinito, o la vida es infinitamente diversa en todo el universo? Hasta la fecha, todavía estamos solos, pero el descubrimiento de la vida extraterrestre ataría un arco definitivo a esa cuestión existencial. En otras palabras, sería un cambio de paradigma importante. Así que si finalmente determinamos que no estamos solos, ¿se desgarrará la estructura misma de la sociedad?

Probablemente no.

De hecho, la humanidad podría abrazar las noticias con los brazos abiertos. Esa es la conclusión de Michael Varnum, un profesor de psicología de la Universidad Estatal de Arizona que también es parte de la Iniciativa Interplanetaria de la universidad, un grupo de investigación destinado a construir un marco social para una futura sociedad extraterrestre. Varnum asumió uno de los proyectos piloto del grupo, que consistía en responder empíricamente a una pregunta: ¿Cómo reaccionará la humanidad al descubrimiento de la vida fuera de la Tierra?

Es una pregunta que pocos investigadores han tratado de estudiar, pero Varnum estaba dispuesto a hacerlo.

«Soy una persona que ha estado en la ciencia y la ciencia ficción durante algún tiempo», dijo.

Algunos estudios de caso

El panel de Robertson en 1953 advirtió de la histeria masiva si se confirmaba la existencia de vida alienígena. Veinticinco por ciento de los estadounidenses en una encuesta reciente esperaban que la gente entrara en pánico cuando descubrimos vida extraterrestre. Orson Welles ciertamente no proporcionó ninguna evidencia de que la humanidad se mantendría calmada (sin embargo, las noticias del pánico subsiguiente pueden haber sido extremadamente exageradas). Pero el estudio de Varnum indica que todo esto es una hipérbole. La realidad sería probablemente mucho más mundana.

En primer lugar, es mucho más probable que descubramos microbios o vida alienígena «no inteligente» antes de que nos encontremos con seres sensibles de otro mundo. Así que Varnum limitó el alcance del estudio a las reacciones humanas a las noticias de que los científicos confirmaron la existencia de vida alienígena microbiana.

Comenzaron con un análisis contextual preliminar, midiendo las reacciones a las noticias de que podría existir vida extraterrestre. Incluían cinco eventos primarios de «descubrimiento»: el descubrimiento de púlsares en 1967, la señal de «¡Wow!

Analizaron la cobertura de noticias, los memorandos del gobierno y los comunicados de prensa del evento para determinar el porcentaje de palabras en cada artículo que eran positivas, negativas, de recompensa o de riesgo. Las palabras que describen el afecto positivo fueron más frecuentes que las que describen el afecto negativo. Sus hallazgos preliminares sugieren que la reacción general de la sociedad a las noticias sobre la vida alienígena fue positiva y más orientada a la recompensa.

Luego se dirigieron al turco mecánico de Amazon y pidieron a 504 personas que respondieran a una situación hipotética: Imagina que los científicos acaban de descubrir vida microbiana fuera de la Tierra. Se les pidió que describieran sus reacciones, así como las reacciones de otras personas. Una vez más, la gente tendía a ser más positiva. Repitieron el experimento con un ejemplo más concreto: La cobertura del New York Times del anuncio de Bill Clinton de 1996 sobre la vida marciana, o el anuncio de Craig Venter de 2010 sobre la vida sintética. Una vez más, la vida alienígena fue vista de manera positiva.

«El sesgo positivo era más fuerte en la vida microbiana extraterrestre que en la vida sintética. Parece que hay algo especialmente positivo acerca de la vida alienígena», dice Varnum. Publicó los resultados del estudio esta semana en la revista Frontiers in Psychology.

Estamos bien con la vida extraterrestre

Por supuesto, el análisis contextual de situaciones hipotéticas y eventos pasados no puede predecir necesariamente lo que realmente sucederá si confirmamos la vida fuera del planeta. Pero Varnum dijo que el anuncio de Clinton hace 22 años es tan bueno como cualquier otro caso de prueba, y que su efecto final en el mundo fue una verdadera hombrera.

No causó un cambio radical en la forma en que la gente vivía sus vidas. No causó que la gente abandonara nada», dice Varnum. «Los seres humanos han pasado por cambios de paradigma bastante poderosos, de no estar en el centro del universo a la evolución de Darwin. En el pasado, la gente les tenía miedo. Pero la idea de que un descubrimiento como éste desestabilice todo, resulta ser una tontería».

Varnum piensa que confirmar que la vida existe en todo el universo podría ser visto positivamente porque provee algo de consuelo para los solitarios terrícolas.

«Al menos para mí, me hace sentir que si confirmáramos la vida extraterrestre, sentiría que el universo es un lugar más cálido; que no estamos aquí solos», dice Varnum.

Fuente: discovermagazine.com

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